Una ventana al cerebro

Los investigadores llevan unos años dándole vueltas a una idea. ¿Y si pudiéramos ver o intuir la progresión del Alzheimer y otras enfermedades neurodegenerativas en el fondo del ojo humano?  Puede sonar a magia negra, pero en realidad tiene mucho sentido. Durante el desarrollo embrionario, la retina se forma a partir del mismo tejido que el sistema nervioso. Además, el nervio óptico conecta directamente el cerebro con el fondo del ojo, con lo que podemos pensar que algo que esté pasando en el cerebro quizás tenga su reflejo en la retina. Algo así como si el ojo fuera la ventana al cerebro.

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Ya hace años que se piensa que pequeñas alteraciones en la retina pueden ofrecer señales de alerta cuando algo anda mal en el cerebro.

En una reciente publicación de un grupo japonés, los autores empezaron por buscar señales de algún tipo de acumulaciones de proteínas en retinas procedentes de autopsias de pacientes diagnosticados con Alzheimer. Los investigadores observaron agregados protéicos, que si bien de menor tamaño, recordaban a las placas que se encuentran en el cerebro de pacientes con enfermedad de Alzheimer. Sin embargo, esos agregados no los observaron en muestras de retinas de personas sanas.

Una vez confirmado este hallazgo, los autores imaginaron (y patentaron) una manera de visualizar esos agregados en pacientes vivos. Primero necesitaban un compuesto que se uniera a esos agregados de la retina, y a ser posible un compuesto que no supusiera ningún riesgo para los pacientes. ¿Qué mejor que un compuesto que se puede encontrar en la alimentación? Los investigadores optaron por la curcumina, que como muchos ya sabréis, es una de las especias que componen el curry. Tampoco es tan sorprendente, puesto que hace años que los investigadores analizan las propiedades de la curcumina, y muchas compañías se han basado en esos presuntos beneficios para comercializarla en “versión fármaco”. De hecho, la curcumina utilizada en el ensayo puede comprarse en Amazon.

Así, después de que los pacientes estudiados (con o sin Alzheimer) se tomaran durante unos días grandes dosis de esos suplementos de curcumina, los investigadores pudieron visualizar los agregados con un aparato normalmente utilizado por los oftalmólogos para observar las retinas. Este método les permitió distinguir si los individuos estudiados tenían o no Alzheimer.

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Aunque prometedor, ahora se tiene que replicar este método en otros grupos más grandes de pacientes  y evaluar si puede ser un marcador útil. ¿Permitiría este método identificar personas en estadíos tempranos de la enfermedad? ¿Cuál es el porcentaje de falsos negativos? Para saber más, aquí os dejo la referencia y una muy completa revisión sobre el tema publicada por los mismos autores.

Retinal amyloid pathology and proof-of-concept imaging trial in Alzheimer’s disease.
Koronyo Y, Biggs D, Barron E, Boyer DS, Pearlman JA, Au WJ, Kile SJ, Blanco A, Fuchs DT, Ashfaq A, Frautschy S, Cole GM, Miller CA, Hinton DR, Verdooner SR, Black KL, Koronyo-Hamaoui M. JCI Insight. 2017 Aug 17;2(16). pii: 93621. doi: 10.1172/jci.insight.93621.
Ocular indicators of Alzheimer’s: exploring disease in the retina.
Hart NJ, Koronyo Y, Black KL, Koronyo-Hamaoui M. Acta Neuropathol. 2016 Dec;132(6):767-787. Epub 2016 Sep 19. Review.

 

Nota de precaución: varios investigadores han alertado desde hace ya un tiempo que la mayor parte de las propiedades beneficiosas atribuidas a la curcumina en ensayos de laboratorio podrían ser artefactos, debido a las características fisico-químicas de esta molécula, que tiende a interferir en los ensayos.

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